Le chanvre légal, notamment le CBD, génère des revenus étonnants.  Alors, pourquoi l’industrie se bat-elle si durement?

Le chanvre légal, notamment le CBD, génère des revenus étonnants. Alors, pourquoi l’industrie se bat-elle si durement?

Le chanvre industriel (Cannabis sativa) cultivé dans le Maryland.

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Le chanvre, légalisé il y a à peine deux ans, est déjà l’une des dix principales cultures agricoles d’Amérique. Son produit le plus connu, le CBD, est une industrie de 2 milliards de dollars: ses applications médicales sont en plein essor; les produits alimentaires promettent également d’être énormes. Et le potentiel du chanvre industriel, quant à lui, reste grand ouvert. Alors pourquoi le chanvre lutte-t-il si durement?

Un nouveau rapport de Whitney Economics détaille les revers de cette dernière année qui ont semblé si incompatibles avec le succès apparent du chanvre:

· Un effondrement des prix de gros de la biomasse de chanvre: le chanvre coûte maintenant 2,50 $ ou moins la livre, contre 40 $ à 45 $ en 2018 lorsque le chanvre est devenu légal. Une cause majeure de l’effondrement a été les 135 millions de livres de surplus de biomasse restants de 2019.

· Des agriculteurs inexpérimentés ayant des problèmes de mise à l’échelle

· Confusion sur la réglementation du chanvre

· Des trous dans l’infrastructure de l’industrie

· Un manque d’acheteurs et de liquidités à plusieurs niveaux de l’industrie: notamment, 63 pour cent des agriculteurs interrogés cette année ont déclaré ne pas pouvoir trouver d’acheteurs.

«La confusion» est ici la clé, dit Beau Whitney, rédacteur du rapport et cofondateur et économiste en chef de la société de conseil en cannabis basée à Portland, Oregon et portant son nom. Comme Whitney l’a dit dans une interview cette semaine: «Il y a cette confusion générale entre le chanvre et la marijuana; les gens ont tendance à penser que c’est la même chose.

« Cette confusion générale entre également dans le niveau politique du côté fédéral », a poursuivi Whitney, « et [regulators] essaient de tracer cette ligne de démarcation sur ce qu’est réellement le chanvre sans nécessairement comprendre le potentiel agricole de la culture.

En fait, le chanvre a été légalisé par le Farm Bill de 2018, après quatre ans de programmes pilotes d’État qui permettaient la culture. Aujourd’hui, le chanvre légal ne peut pas contenir plus de 0,3% de THC, l’ingrédient psychoactif du cannabis, en particulier de la marijuana. Compte tenu de ce seuil, le chanvre légal bénéficie d’un large soutien, même d’un non moins conservateur que le sénateur Mitch McConnell, R-Ken. (dont l’état d’origine est un grand producteur de chanvre).

Pourtant, la pléthore de réglementations différentes par État, combinée aux limites fédérales, a provoqué un «bourbier réglementaire ralentissant la croissance et supprimant les investissements». Et ce problème a été essentiel pour la construction d’infrastructures, ajoute le rapport Whitney, intitulé «Déjà vu: une analyse économique de l’industrie américaine de la culture du chanvre».

Selon son enquête auprès de 8000 exploitants de chanvre dans 27 États (47 États sont légaux pour le chanvre), quelque 243232 acres de CBD ont été plantés en 2000, générant un revenu moyen par acre de 8000 $, soit 1,9 milliard de dollars pour la récolte américaine dans son ensemble.

Pour le grain, les chiffres étaient de 18 561 acres, 638 $ l’acre et 25 millions de dollars au total. Pour la fibre, les chiffres étaient de 14 831 acres plantées, de 300 $ de revenu par acre et de 4,5 millions de dollars au total.

Cela peut sembler bon, mais, de façon alarmante, trop d’agriculteurs se sont lancés sans suffisamment de prévoyance, a déclaré Whitney. Le nombre total de licences pour 2019 était de 16939, selon l’enquête 2019 de son entreprise; en 2020, ce nombre est passé à 22.473.

Cet excès d’opérateurs qui luttent pour survivre dans une industrie naissante a produit des résultats négatifs: en 2020, 48% des agriculteurs interrogés ont signalé des stocks restants. En 2019, le chiffre moyen de la biomasse excédentaire était de 24 795 livres, ce qui représente 135 millions de livres à l’échelle nationale (la «biomasse» pour le CBD se réfère aux fleurs et aux feuilles).

«Les producteurs de chanvre ont développé un faux sentiment de sécurité, compte tenu de la[Farm Bill] les prix de gros », indique le rapport. Selon Whitney, le prix de 2018 était de 40 $ la livre de livre de biomasse. Mais ensuite, ce chiffre a chuté précipitamment, à 25 $ au début de 2019 et à 10 $ à 15 $ à la récolte de cette année-là. En 2020, le prix était de 2,50 $ ou moins.

Une des principales raisons de cet effondrement des prix est que la chaîne d’approvisionnement est toujours en cours de mise en place. Les acheteurs sont également trop peu nombreux: 63% des producteurs de chanvre interrogés cette année ont déclaré qu’ils n’avaient pas d’acheteur, et ce chiffre ne représentait qu’une légère amélioration par rapport aux 65% des producteurs de chanvre sans acheteur en 2019.

L’infrastructure de traitement a été un autre problème: en 2019, il y avait 5,33 producteurs autorisés (selon l’enquête Whitney de cette année) pour chaque licence de transformation; en 2020, ce ratio est tombé à 3,54 producteurs par processeur.

Il est clair que les transformateurs, étape intermédiaire entre les agriculteurs et la fabrication des produits, ne peuvent pas suivre. En 2019, un cultivateur récoltant en moyenne 2000 livres par acre avait besoin d’un transformateur capable de prendre 900 livres par jour. Les transformateurs, cependant, n’avaient qu’un dixième de cette capacité.

Pour l’instant, dit Whitney, le chanvre est un «géant endormi» au potentiel non réalisé. Mais d’abord, un certain nombre de défis doivent être relevés:

· De nombreux agriculteurs ont du mal à limiter leurs cultures à ce seuil de 0,3 pour cent de THC de l’USDA. La production par inadvertance de ce qu’on appelle une récolte «chaude» a été un problème pour 25 pour cent de la récolte globale, et donc un facteur de risque financier important pour les agriculteurs.

· Les règles finales provisoires de la DEA ont appliqué ce seuil de 0,3% à chaque partie du traitement, ce qui «a envoyé des ondes de choc» dans l’industrie, en particulier parmi les transformateurs eux-mêmes, indique le rapport. Exemple de problème: les huiles et les extraits testent généralement au-dessus du seuil à un moment donné du processus. Ce qu’il faut, c’est une politique de correction normalisée et non punitive, conseille Whitney.

· Les réglementations encore en suspens de la FDA pour les aliments et les boissons ont suscité un jeu d’attente angoissant pour une industrie – le chanvre – dont 25 000 produits sont dérivés. La clarification de la position de la FDA sur le CBD est particulièrement nécessaire pour consolider l’avenir incertain de l’industrie, indique le rapport Whitney.

· Les banques et autres services auxiliaires comme l’assurance ont été approuvés pour le chanvre dans le Farm Bill de 2018, mais de nombreuses banques, comme les régulateurs, ont encore des problèmes pour différencier le chanvre pour les produits industriels du cannabis à usage médical et de la marijuana à l’usage des adultes.

«Le chanvre est en passe de devenir une culture transformationnelle qui peut rivaliser avec le maïs, le soja, le blé et le coton», déclare le rapport. Mais résoudre ces problèmes de réglementation et du secteur agricole doit passer avant tout.

Après cela, le ciel est la limite, selon une pom-pom girl de l’industrie comme Beau Whitney. «Ça ne fait que commencer», a-t-il dit… «Je pense que c’est le message clé: ça ne fait que commencer.»