L’ancien PDG de NewAge, une société de boissons devenue célèbre, accusé par la SEC de « fraude pluriannuelle »

Par Bill Peters

La Securities and Exchange Commission allègue que les déclarations de l’exécutif ont créé « l’illusion » que NewAge était un pionnier des boissons contenant du CBD

La Securities and Exchange Commission a porté plainte contre l’ancien directeur général de NewAge Inc., Brent David Willis, l’accusant de « fraude pluriannuelle » qui comprenait des déclarations publiques trompeuses destinées à promouvoir le fabricant de boissons axé sur le bien-être qui espérait autrefois profiter de l’engouement national pour le CBD.

La SEC a allégué que les déclarations de Willis avaient créé « l’illusion » que NewAge (NBEVQ) était un pionnier dans les boissons contenant du CBD – un composé de cannabis considéré comme non intoxicant – et que ses produits de boissons dans l’ensemble étaient en train de décoller auprès des grands détaillants. et distributeurs dans le monde entier, dans le but de stimuler les finances et le cours de l’action de l’entreprise.

NewAge s’appelait New Age Beverages Corp. lorsqu’elle a brièvement attiré l’attention des investisseurs en tant que société de boissons au CBD au milieu d’un intérêt généralisé pour les «actions de pot» après la légalisation du cannabis récréatif au Canada. La capitalisation boursière de la société a atteint 500 millions de dollars au début de 2019. Mais ces dernières semaines, NewAge a fait retirer ses actions du Nasdaq et a déposé une demande de mise en faillite. L’action, qui se négocie toujours de gré à gré, a terminé la séance de négociation de mardi avec une capitalisation boursière inférieure à 3 millions de dollars.

Dans une plainte déposée mardi, la SEC a qualifié NewAge d’entreprise « en difficulté financière » en 2017 et 2018, et a déclaré que Willis était « bien informé et au courant des opérations et activités commerciales de NewAge ».

De juillet 2017 à avril 2019 environ, l’agence a allégué que Willis, 62 ans, avait fait des déclarations fausses ou trompeuses sur le développement et les ventes de boissons de NewAge « lors de conférences d’investisseurs, d’appels sur les résultats, d’entretiens avec les médias et dans au moins 12 communiqués de presse » liés à une variété de sujets, y compris de prétendus accords avec de grands distributeurs et détaillants de boissons.

« En réalité, ces accords de distribution n’existaient pas ou étaient nettement inférieurs à ce qu’affirmaient les déclarations publiques », a allégué la SEC dans une plainte.

L’agence a demandé au tribunal d’ordonner à Willis de renoncer à tout « bien mal acquis » lié aux accusations et de payer des sanctions civiles. Il a également demandé qu’il lui soit interdit d’agir en tant que dirigeant ou administrateur de toute société tenue de déposer des rapports ou d’émettre des titres nominatifs, en vertu de certaines sections de l’Exchange Act. La SEC a également demandé qu’il soit interdit à Willis de participer à des offres d’actions à un sou.

Les allégations de la SEC concernaient, entre autres, de prétendus accords de distribution avec l’armée américaine, ses relations avec 7-Eleven, Walmart Inc. (WMT) et d’autres détaillants et distributeurs, ainsi que le développement et la vente de ses boissons CBD.

« Tirant parti des médias actuels et de l’attention du public axée sur la légalisation du cannabis et la croissance de l’industrie du cannabis, le défendeur a faussement déclaré que NewAge avait obtenu d’importantes commandes de vente au détail et de distribution et des engagements pour vendre ses produits CBD, et que les produits CBD de NewAge étaient vendus en magasins de détail », a déclaré la plainte de la SEC.

« En fait, NewAge n’a jamais terminé le développement d’un produit de boisson CBD et n’a jamais reçu de commandes ou d’engagements d’aucun détaillant pour des produits de boisson CBD », a-t-il déclaré.

Willis a démissionné de NewAge en janvier, ce qui était qualifié de décision mutuelle à l’époque, et la société a révélé dans un dossier de mars que Willis était au courant des ventes de boissons au CBD qui allaient à l’encontre de la politique de l’entreprise. NewAge n’a pas pu être joint immédiatement pour un commentaire.

-Bill Peters

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